-A A +A

Andere informatie en diensten van de overheid: www.belgium.be

Pathfinders verkennen dropzones in Canada

Pathfinders verkennen dropzones in Canada

Op de internationale vliegoefening Maple Flag in Canada treffen we niet enkel piloten, maar ook Belgische en Nederlandse pathfinders. Dit zijn paracommando's die onder andere dropzones verkennen en afbakenen. Zij maken van de gelegenheid gebruik om twee weken lang hun training te verdiepen en hun samenwerking te vernauwen.

Dankzij de internationale deelname aan Maple Flag kunnen de pathfinderteams trainen met andere vliegtuigen. "De eerste week hebben we ons vooral gebaseerd op een technische training. Zo hebben we personeel en materieel gedropt in samenwerking met Engelse, Amerikaanse en Canadese toestellen", gaat de Belgische luitenant Tom Verschroeven van start. Hij was pelotonscommandant van het peloton pathfinders en neemt aan Maple Flag deel als officier close air support. Hij coördineert alle acties met luchtsteun. Dagelijks kunnen ze rekenen op C-130's voor droppings, helikopters om de teams op te pikken en gevechtsvliegtuigen zoals de F-18, F-16 en F-15 voor oefeningen close air support. "Niet alles verliep naar wens, maar ik kan toch wel stellen dat we het merendeel van de doelstellingen behaald hebben", voegt hij er eerlijkheidshalve aan toe.

Ook het terrein dat de paracommando's ter beschikking hebben, zorgt voor een extra uitdaging. "Cold Lake is een ideaal trainingsgebied. In België en Nederland zijn de dropzones vrij klein en smal. Maar hier in Canada kunnen we veel parachutisten op een grote vlakte laten landen", nuanceert kapitein Rein Nieuwland. Hij is pelotonscommandant van de Nederlandse pathfinders. "We kunnen hier ook laag vliegen. De mogelijkheden zijn legio en daar kunnen we veel uit leren, niet enkel voor de parachutisten, maar ook voor het droppen van materiaal."

Op de grond zorgt het oefenterrein van de pathfinders voor bijkomende uitdagingen. "Er zijn maar heel weinig kaarten van de streek", vervolgt luitenant Verschroeven. "Die zijn meestal ook heel rudimentair. Zo goed als alle oriëntaties en planningen gebeuren via luchtfoto's die we van Google Earth halen. Het terrein zelf is enorm moeras- en bosachtig. Maar zo kunnen onze jongens echt tactisch trainen."

De samenwerking tussen de twee pathfinderpelotons loopt al meer dan vijf jaar. "Wij hadden nog geen pathfinderpeloton tot 2007", legt kapitein Nieuwland uit. "Toen we keken naar landen die dat wel hadden, kwam België natuurlijk in aanmerking omwille van de taal. Ondertussen is dat uitgemond in een nauwe samenwerking. Wij volgen de pathfinderopleiding in Schaffen. En de Belgen komen naar ons voor de cursus luchtverkeersinformatie. We nemen samen deel aan oefeningen en zo proberen we elkaar op een hoger niveau te tillen."

En dat lukt aardig goed. "Wij staan wat verder op vlak van droppings en parachutesprongen", gaat luitenant Verschroeven verder. "De Nederlanders bezitten op hun beurt meer kennis over onder andere helikopterinserties. Zo vullen we elkaar aan."

Ook al zijn niet alle doelstellingen gehaald, de doeltreffendheid van deze training is overduidelijk. Voortaan krijgt Maple Flag een vast plekje op hun verlanglijst.