-A A +A

Andere informatie en diensten van de overheid: www.belgium.be

Leopold I schaduwt Franse zeereus

Leopold I schaduwt Franse zeereus

 

Het fregat F930 Leopold I ontmoet bij de Straat van Gibraltar het imposante Franse vliegdekschip Charles de Gaulle (CdG). Aan de horizon lijkt het nucleaire gevaarte maar een speldenkop. Wanneer we bijna naast de CdG varen, vallen echter verscheidene monden open. De bemanning went er maar beter aan, want tot eind april maken de Belgen deel uit van Task Force 473 van de Groupe Aéronaval (GAN) rond het Franse vliegdekschip.

Schepen escorteren is een van de kerntaken van fregatten. Door het nucleair vliegdekschip Charles de Gaulle te escorteren tijdens zijn opdracht Foch, krijgt de Leopold I wel een grote verantwoordelijkheid op de schouders gehesen.

De GAN rond de CdG doorkruiste begin maart de Straat van Gibraltar om die maand operaties uit te voeren in de Atlantische Oceaan en de Noordzee. Informatie verzamelen over de maritieme situatie in de Euro-Atlantische zone staat hoog op de agenda.

Vanuit de haven van het Zuid-Spaanse Málaga pikt ons fregat bij de GAN aan om voor de veiligheid van het Franse schip te zorgen. Naast vaartuigen van de Franse Marine Nationale en het Belgische fregat ondersteunen ook Spanje (Blas De Lezo), Duitsland (Lübeck), Portugal (Corte Real), Denemarken (Iever Huitfeld’) en Nederlands (Evertsen) dit internationale vlootverband.

Fregatkapitein Nico Cottyn, commandant van de Leopold I, spreekt in beeldrijke taal over hun opdracht. “We worden als het ware een sparringpartner van het Franse vliegdekschip”, vertelt hij trots. “We opereren heel dicht bij de carrier en op momenten liggen we er bij wijze van spreken naast.”

We zien hoe dat in de praktijk verloopt wanneer de CdG luchtpatrouilles uitstuurt met Rafale gevechtsvliegtuigen en een E2C Hawkeye radarvliegtuig. Vanaf het moment dat de vliegtuigen tegen een rotvaart van het dek opstijgen, tot wanneer ze terug wheels on deck raken, opereren we op een spreekwoordelijke steenworp van de mastodont. “Mocht er iets mislopen met het opstijgen of landen, dan grijpen wij onmiddellijk in”, weet Cottyn.

“Onze hoofdtaak is om volledig samen te werken met de Groupe Aéronaval, maar tegelijk leren we zo ook veel jonge militairen hun hoofdtaak aan”, gaat hij verder. “Sommigen zijn voor de eerste keer meer dan een week van huis. Elk bemanningslid moet haar of zijn taken kennen.”

Het is net omdat de mannen en vrouwen van de Leopold I hun taken uitstekend beheersen, dat de Fransen kunnen rekenen op de rijke expertise van de Belgische Marine.