-A A +A

Andere informatie en diensten van de overheid: www.belgium.be

Frans hooggebergte test mens en machine

Frans hooggebergte test mens en machine

 

Als helikopterpiloot beschik je best over een gezonde dosis vliegverstand, een uitstekende analytische geest en een pak stalen zenuwen. In een bergachtig gebied zoals de Franse Pyreneeën vermenigvuldig je die factoren best met twee. Tegen de grens met Spanje en Andorra ligt het Franse Centre de Vol en Montagne. Hier leren Belgische helikopterpiloten omgaan met de loodzware uitdagingen van het bergvliegen.

Het militaire opleidingscentrum voor bergvliegen in Saillagouse mag dan bescheiden in afmeting zijn, zijn activiteiten zijn dat allerminst. Helikopterpiloten uit alle windstreken zakken hiernaar af om in berggebied te leren vliegen.

De term liegt er niet om. Rondom ontwaar je enkel bergkammen, valleien en besneeuwde toppen. Een dergelijke omgeving dwingt nederigheid af. Hier leren onze piloten met verraderlijke natuurelementen omgaan tijdens helikoptervluchten met de NH90, maar vooral met de A109BAi.

Stage op hoog niveau

In een periode van enkele weken passeren drie fases de revue. Eerst maken de jonge piloten kennis met het bergvliegen om een kwalificatie te behalen. Vervolgens kunnen piloten die al gekwalificeerd zijn zich herkwalificeren. Een derde luik van de training is de opleiding van instructeurs. Zowel de NH90, het operationele toestel van Defensie, als de A109BAi komt aan bod. Het leeuwendeel van de vluchten en scholing gebeurt echter met het tweede toestel.

Stijn is chef instructie, demopiloot en tevens detachementscommandant van de trainingsstage. “Om hier je kwalificatie te behalen, moeten de jonge piloten om en bij de tien geslaagde vluchten afleggen”, verduidelijkt hij. “Piloten die zich willen herkwalificeren moeten drie kwalificatievluchten tot een goed einde brengen. Eerst werken ze hoog, denk bijvoorbeeld aan bergtoppen. Vervolgens vliegen ze langs bergflanken. Als derde test concentreren we ons op procedures in valleien.”

Safety first

Tijdens gesprekken met piloten en instructeurs valt steeds weer de term ‘veiligheid’. En terecht zo blijkt. Piloten Rikke en Rutger vullen Stijn aan wanneer hij over vliegprocedures spreekt. “Piloten moeten constant hun omgeving en het toestel kunnen analyseren,” vertelt Rikke. “Hier werk in je in een veel complexere omgeving dan we in België gewend zijn. Om te beginnen heb je hier geen horizon als visuele referentie, de hoogte beïnvloedt het vermogen van de helikopter en je hebt met veel meer wind en turbulenties te maken. Die combinatie maakt van het bergvliegen een immense uitdaging.”

Collega-piloot Rutger treedt Rikke bij. “We moeten hier wel trainen. Wanneer je tijdens een buitenlandse operatie in bergachtig gebied terechtkomt, heb je niet de tijd om eraan te wennen. Uiteraard moet je nog analyses maken, maar de vliegvaardigheden moet je al op voorhand onder de knie hebben. Het moet snel gaan, want je klant wil geen slecht nieuws horen. Maar altijd moet je aan de veiligheid denken, van jezelf en je klant.”

“We trainen hier instructeurs voor de NH90- en A109BAi-helikopters. We laten jonge piloten proeven van de uitdagingen van het bergvliegen en we scherpen de kennis en het kunnen van gekwalificeerde piloten weer aan”, vat Stijn samen.

“Hier kunnen piloten uit hun fouten leren. Tijdens operaties hebben ze die marge niet. Daarom vormt scholing in Saillagouse een cruciale leidraad doorheen de carrière van een helikopterpiloot.”