-A A +A

Andere informatie en diensten van de overheid: www.belgium.be

Eresergeant Bataljon Carabiniers-Grenadiers viert honderdste verjaardag

Eresergeant Bataljon Carabiniers-Grenadiers viert honderdste verjaardag

 

Henri Hillaert vierde op woensdag 16 augustus zijn honderdste verjaardag in zijn thuisstad Wondelgem, bij Gent. Henri is een oud-strijder en nam in 1940 onder andere deel aan de 18-daagse veldtocht. Voor zijn acties tijdens de Tweede Wereldoorlog en zijn blijvende verbondenheid met Defensie kreeg hij in 2015 de titel van eresergeant van het Bataljon Carabiniers Prins Boudewijn – Grenadiers.

Henri Hillaert wordt op 31 maart 1937 als soldaat-milicien opgeroepen om te dienen bij het Eerste Regiment Grenadiers in Brussel. Anderhalf jaar later, in augustus 1938, zat zijn diensttijd er op en verlaat hij het leger. Na de inval van Duitsland in Polen wordt hij echter opnieuw opgeroepen. Op dat moment start een van de meest tekenende periodes van zijn leven.

"Ik heb jongens zien sneuvelen", herinnert Henri zich. "Jongens die aan het bloeden zijn, zonder dat er een ambulance of een priester in de buurt is. Dat zijn geen fijne herinneringen."

Een van die jongens was Leon Verhasselt, een jonge soldaat die tijdens de 18-daagse veldtocht deel uitmaakt van het peloton van Henri. Dat peloton wordt naar het Sterrebos in Rumbeke gestuurd om er de wacht te houden. De mannen graven infanterieputten en Henri voert als verkenner verschillende patrouilles uit naar het Sterrebos.

Na de patrouilles houdt het peloton de wacht in de ondertussen half ondergelopen putten. Henri beslist om zich, samen met de soldaat naast zich, te verplaatsen. Leon neemt zijn plaats in. Op dat moment slaat het noodlot toe. De stelling van het peloton wordt gebombardeerd door de Duitsers en de put waar Henri slechts enkele minuten eerder stelling hield, wordt getroffen. Henri ziet zijn strijdmakker Leon geraakt worden. Met gevaar op eigen leven brengen Henri en enkele collega's Leon tot bij de brancardiers. De bombardementen en gevechten rond het Sterrebos worden een bloedbad voor de Grenadiers, maar Henri overleefd de slag. De gebeurtenissen blijven hem echter zijn hele leven bij.

"Wij merken dat", zegt eerste korporaal-chef Kris Leenaers, korpskorporaal van het Bataljon Carabiniers-Grenadiers. "Henri is elk jaar zonder fout present bij de herdenking van de slag van Sterrebos. Bij het voorlezen van de namen van de gesneuvelden horen wij enkel een naam, maar voor Henri is dat een kameraad, iemand waarmee hij gevochten heeft en misschien zelfs heeft zien sterven. En dat pakt hem. We mogen niet vergeten dat achter elke naam een persoon zit en Henri helpt ons daaraan te denken."